自1940年第一次战争后,中国国门大开,沦为列强竞相争夺的目标。而此时的越南早已与列强之一的法国有了来往。

早在17世纪,法国的宗教势力就已经进入越南,到19世纪,法国又在第二次战争期间联合西班牙进攻越南,最终将广南港攻陷,占领西贡,强迫越南与其签订《西贡条约》,割让越南南部三省给法国。并打算以此为跳板,在将越南领土全部变为其殖民地的同时进入中国云南地区。

在越南政府的一再请求下,之前一直持观望态度的清政府考虑到法国对中国南部边境的威胁,再加上出于宗主国的道义,终于出兵援越抗法。

1883年12月,法国率先向越南山西地区发起攻击,驻守在山西的清军与黑旗军被迫进行抵抗,但由于法国的装备先进精良,中方战败。

1884年6月23日,法军又发起“观音桥事变”,要求驻守在北黎的清军立即退回中国境内。清军没有立即行动,强硬的法军枪杀了派来联络的清军代表并炮轰清军阵地,清军被迫还击,死伤惨重。

战争甚至还波及了中国东南沿海,中法战争升级,随后清政府对法宣战。双方在中越边境、越南地区以及中国东南沿海地区展开了激烈的战斗,双方互有胜负。

进入1885年,法国向越南增派援兵,继续向谅山发动进攻,时任广西巡抚潘鼎新不战而退,法国进而占领了谅山并趁势进占广西门户镇南关,眼看南部边疆将要不保,清政府立即派老将冯子材前去领导镇南关的战役。

作战经验丰富的冯子材扭转了战争形势,取得了镇南关大捷,乘胜帮越南收复了部分失地。但就在中法双方形势扭转,中方节节胜利的关头。清政府却乘胜即收,于1885年与法国签订《中法会订越南条约》,承认了法国对越南的保护权,放弃了对越南的宗主权。